5 décadas de arte urbano tras el lente de Martha Cooper

Revista Voceros Edición Digital

La fotógrafa Martha Cooper siempre ha vivido la vida bajo sus reglas. Ella recibió un diploma en antropología de Oxford, que refiere su verdadera sensibilidad: su pasión por documentar los frutos creativos de la experiencia humana.

En sus manos, la cámara no es simplemente una herramienta para crear una imagen para el placer estético, sino que hace algo más: Es testigo de un tiempo y un lugar que es inherentemente efímero: el arte callejero y la cultura, que es inherentemente arte popular urbano.

Christopher Sawyer bailando breakdance, Costa Oeste, NYC, 1983

En 1970, Cooper se encontró caminando por una calle de Tokio cuando vio a un hombre en una multitud. Sobre su espalda había un tatuaje japonés con figuras dibujadas al estilo de una estampa de madera. Cooper lo siguió hasta que desapareció y luego comenzó a preguntarle a su amiga sobre los tatuajes. Era un tema delicado. Los tatuajes habían sido proscritos en 1872, luego legalizados de nuevo en 1948, luego rápidamente se convirtió en un símbolo de estatus para la Yakuza y el submundo japonés. Pero Cooper no es quien se da por vencida cuando ha fijado la vista en algo y así siguió su búsqueda hasta el final: entrada al estudio de Horibun I, un maestro de tatuajes.

Tatuaje en espalda de mujer japonesa. Tokyo, 1970

Es aquí, en su estudio, que Cooper hizo las fotografías que conforman el primer trabajo de la exposición Martha Cooper, actualmente en la galería Steven Kasher, Nueva York, hasta el 3 de junio de 2017.

La exposición comienza con una vista previa a través de los primeros días de Cooper en Nueva York, rodando fotografías en blanco y negro para The New York Post. ¿Su asignación? Fotografías del tiempo.

Enamorada de la atmósfera de cualquier cosa de Nueva York en los años 70, Cooper zampó a través de la ciudad en un apabullante Honda Civic. Sus amigos dijeron que ella conducía como un taxista, lo cual tomó como un cumplido. El resultado fue una serie de fotografías capturadas en el estado de ánimo de Nueva York (Miss Rosen Edition / powerHouse Books), un par de las cuales han sido incluidas en la exposición para dar un sabor de la vida en la calle.

Mujer viste pantalones blancos en una calle del Bronx, NYC, 1980

Posteriormente, las oficinas del Post se ubicaron en el famoso Lower East Side de Manhattan. En ese momento, el LES era un lugar difícil y destartalado, sufriendo el mismo “descuido benigno” que asolaba a las comunidades afroamericanas y latinas de los Estados Unidos. Sin embargo, a pesar de los abusos sistémicos del gobierno, la gente del LES era un grupo vivo, vital.

Cooper se sintió intrigada por los juegos de los niños. Ya fuera montados en la parte trasera de los autobuses o rodando dentro de los neumáticos. Comenzó a crear un cuerpo de trabajo documentando sus vidas que pasó a ser publicado en el libro Street Play (From Here to Fame).

Mientras fotografiaba a niños en el LES, ella encontró a un muchacho nombrado Edwin que le dijo que él escribió el graffiti. Preguntó si alguna vez había fotografiado graffiti y le preguntó si le gustaría conocer al “rey de los graffiti”. Una cosa llevó a otra y Cooper se encontró en el East New York de Brooklyn, en la casa del legendario escritor DONDI.

A través de este encuentro, Cooper ganó acceso a un mundo secreto, invitado en misiones a los talleres en plena noche, cuando los escritores fueron a bombardear. Ella se enganchó rápidamente y dejó su trabajo en el poste para fotografiar a tiempo completo del graffiti, creando las fotografías icónicas que ayudaron a lanzar el graffiti por todo el mundo con la publicación 1984 del arte del subterráneo (Thames & Hudson) con el co-autor Henry Chalfant.

Dos policías patruyan metro en el Bronx, NYC, 1981

El libro, que es considerado la “Biblia” del graffiti, capturó a la segunda generación cuando tomaron el fenómeno subterráneo sobre el suelo. Una vez que el libro fue publicado, viajó por todo el mundo, inspirando a las nuevas generaciones de adolescentes a dejar su huella en la sociedad de una manera que nadie podía controlar. Las fotografías de Cooper de las obras maestras que rodaban por las vías y los escritores que hicieron estas obras se convirtieron en iconos propios.

Pero la ciudad de Nueva York estaba lívida, y trató de cerrar las cosas. Todo lo que resultó como escritores de graffiti se trasladó de los trenes a las calles de la ciudad. Fue durante esta época que Cooper entrenó su lente de la tradición de los muros conmemorativos, que había florecido durante la epidemia de grietas que cobró tantas vidas. Publicó R.I.P. Memorial Wall (Thames & Hudson) en 1994, un pequeño volumen tranquilo que reveló el interés fundamental de Cooper en el arte popular de la cultura urbana.

Arte de Seth, Tahiti, 2015

Diez años más tarde, el trabajo de Cooper volvió a la delantera. La publicación de 2004 de Archivos de Hip Hop (From Here to Fame) profundizó en su archivo, desenterrando una amplia muestra de graffiti y fotografías de b-boy. El editor Akim Walta entrevistó a la gente en las fotografías, creando una historia oral de la época, y una vez más Cooper volvió a la escena.

Por esta época nació una nueva cultura: el arte callejero. Abandonando las formas de letra del graffiti, abrazó las tradiciones pictóricas de los murales y las técnicas del arte del aerosol y una nueva generación de artistas fue abrazada fácilmente por el mundo del arte. Cooper se encontró de repente en la demanda, como las fotografías que había creado estaban siendo reproducidos por artistas de primera como Shepard Fairey y Chris Stain.

Cooper recibía invitaciones desde Wynwood, Miami a Fiji, para documentar el arte callejero. Ha viajado desde las favelas de Río a los municipios de Soweto, elaborando una increíble colección de obras tan vital y conmovedora como la edad de oro del graffiti. Porque, al final, lo que se trata es el poder del pueblo y la magia de la calle para producir arte populista. Los documentos de Cooper no pertenecen a galerías o museos, pero sí a sus fotografías. Ella es el puente entre dos mundos que raramente se frotan los hombros.